Sentencia C-518 de julio 22 de 1999 

CORTE CONSTITUCIONAL

SALA PLENA

SENTENCIA NÚMERO C-518 DE 1999

Ref.: Expediente D-2255

Actor: Ricardo Vanegas Beltrán

Santafé de Bogotá, D.C., julio veintidós de mil novecientos noventa y nueve.

EXTRACTOS: «9. La rectificación de la jurisprudencia sentada mediante la Sentencia C-129 de 1995 se formula también bajo el entendido de que la Corte ha venido decantando, de manera paulatina, su postura acerca del concepto de código y de su diferencia con el de compilación. En la aludida Sentencia C-129 de 1995 se señaló, con base en otros pronunciamientos de esta corporación, que la característica principal de un código es la de ser “un conjunto de normas que regulan de manera completa, sistemática y coordinada las instituciones constitutivas de una rama del derecho”, si bien a continuación se aclaró que “no todo acto ordenador o sistemático equivale a la expedición de un código”, puesto que no toda sistematización, integración o armonización de normas jurídicas implica la expedición de un cuerpo jurídico nuevo, pleno e integral.

Más tarde, en el fallo C-255 de 1995 se insistió en que la actividad de sistematización en un sólo cuerpo de las normas vigentes en una materia equivalía a la expedición de un código.

Finalmente, en la Sentencia C-362 de 1996 se advirtió acerca de los peligros que entrañan una concepción muy dilatada del concepto de código. En ella se señaló que era necesario “determinar con precisión los criterios que permitan identificar claramente las leyes-código”, criterios sobre los cuales se observó, además, que debían “garantizar una cierta flexibilidad en la utilización del concepto, de manera que en el futuro nuevas materias puedan ser calificados como códigos y otras pueden ser, bien decodificadas en su totalidad, o bien desmembradas en partes que continúan como códigos y en partes que pasan a ser leyes comunes”. A reglón seguido se expresó, entonces, que el hecho de que un cuerpo normativo regulara en una forma completa, integral y sistemática una materia determinada no era suficiente para calificarlo como código, puesto que de toda ley que tratara sobre un asunto en forma amplia se esperaba precisamente que lo hiciera “en forma coherente, sistemática, organizada y clara”, es decir que reuniera las características que se decían eran propias de un código.

(...).

“La Corte ha expresado ya en varias ocasiones (ver supra) que no todas las sistematizaciones normativas constituyen un código. También se han elaborado fórmulas que contribuyen a diferenciar los códigos de los estatutos y de las recopilaciones. Sin embargo, subsisten aún situaciones en las cuales los criterios diferenciadores no son suficientes para resolver las dudas. Esta corporación estima que en estos casos se ha de recurrir a la cláusula general de competencia que en materia legislativa contempla la Constitución a favor del Congreso. Esta competencia comprende la de que el legislativo puede determinar qué campos legales se reserva, elevándolos a la categoría de códigos, de manera que únicamente él pueda decidir sobre la aprobación, derogación o modificación de leyes determinadas. Dado que los códigos constituyen “una técnica legislativa”, como es de aceptación general, es lógico que sea el órgano encargado de dictar las leyes el que precise cuál de éstas configura un código, concluyéndose, entonces que en los casos en lo que el Congreso no resuelve darle esta calidad a un cuerpo normativo se ha de respetar su voluntad de no hacerlo”.

La Corte mantiene la posición expuesta en la Sentencia C-362 de 1996, acerca de los criterios que han de seguirse para la identificación de un código. Pero, además, desea precisar que la diferenciación entre un código y una compilación no se fundamenta en el rasgo de la sistematización —por cuanto de estos dos cuerpos normativos se espera que contengan una regulación completa, sistemática y coherente sobre una materia jurídica determinada—, sino en la calificación de la actividad que realiza el ente que expide el compendio de disposiciones bajo observación. Así, quien expide un código está autorizado para crear, derogar y subrogar normas, mientras que aquél que expide una compilación simplemente se limita a ordenar, a agrupar —sin modificarlas—, disposiciones que han sido creadas por otra fuente. Por eso, siempre que se expide un código se está creando derecho, mientras que cuando se expide una compilación solamente se está organizando el derecho ya creado.

(...).

Finalmente, cabe señalar que esta posición ya había sido expuesta por la Corte en su Sentencia C-397 de 1995, en la cual se expresó:

“Quien compila limita su actividad a la reunión o agregación de normas o estatutos dentro de un criterio de selección que incide en la compilación misma, sin trascendencia al ordenamiento jurídico en cuanto tal. La función compiladora se encuentra limitada por las normas objeto de ellas, de tal manera que el compilador no las puede modificar o sustituir, ni tiene la posibilidad de retirar o excluir disposiciones del sistema jurídico, así se las estime innecesarias, superfluas o repetidas y, claro está, tampoco le es atribuida la función, típicamente legislativa, de reordenar con efectos obligatorios erga omnes el articulado de un conjunto normativo.

Quien codifica, en cambio, goza no solamente de las necesarias atribuciones para acumular unas normas a otras, sino de las facultades indispensables para establecer con carácter imperativo un orden determinado, que de manera armónica y sistemática, incluya en un sólo cuerpo normativo las disposiciones relativas a una cierta materia. Puede, por ello, suprimir preceptos sobrantes, reiterativos, incoherentes o ajenos al sistema; refundir y reorganizar títulos, capítulos y artículos; modificar los que estime pertinentes para adecuarlos a los fines propios del código; o derogar aquéllos mandatos que, en ejercicio de su función legislativa, el codificador considera que no deben hacer parte del ordenamiento respectivo”».

(Nota: La presente sentencia fue declarada nula por la Corte Constitucional mediante Auto 61 de 1999).

_______________________________